"Matisse's optimism is the gift he has given to our sick world,
lthe example to those who indulge in torment."

Louis Aragon

 

From his youth, Henri Matisse displayedboldness and perseverance. Born in the region of Le Cateau-Cambrésis in the north of France in December 1869, intending to become a notary clerk, it was during a long convalescence that he began to paint and there discovered his passion: "(...) For me it was Paradise found, a place where I was completely free, alone, quiet, tranquil, whereas I was always a little anxious, bored and worried in the different things that I was made to do" 1.

In spite of his father's objections, Henri Matisse left for Paris to enroll at the Académie Julian in the hopes of entering the École des Beaux Arts. His failing to pass the entrance exam did not dissuade him; it only encouraged him to find other paths towards his destiny: that of becoming one of the most important artists of the 20th century. Informally admitted to the studio of Gustave Moreau, he also attended evening classes at Paris’s École des Arts Deco where he spent time with Albert Marquet with whom he would capture the urban scenes of the capital, horse-drawn carriages and passers-by. Drawing allowed him to experiment and to differentiate himself from his peers, a reflection of who the man would be all his life, resolute and optimistic, undeterred by failures and life’s uncertainties. His early years reveal an iconoclastic capacity to break the codes of the rather traditional training as a painter, which Gustave Moreau would recognize when he told him: " ou are going to simplify painting" 2.

This quest for simplification, both aesthetic and philosophical, was above all a quest for universalism, something he attained at the end of his life with the Chappelle de Vence: " This chapel is for me the culmination of a whole life’s work for which I was chosen by destiny at the end of my journey and which I continue in accordance with my ideals, the chapel giving me the opportunity to secure them by bringing them together."3.

 

Henri Matisse in Beauvezer, 1935
© Picture: Henri Matisse Archives. (c) D.R.

Early 1900s

In 1898, two journeys would prove to be be fundamental for the subsequent course of his artistic path: one to London where he reveled in the works of William Turner, then another to Toulouse and Corsica where he discovered the light of southern France. After returning to the North for a short period, it is at the beginning of the following century that his art reached a critical turning point. His use of watercolor in painting from nature and his meeting with Paul Signac in 1904 allowed him to free himself from the traditional use of color, leading to the invention of Fauvism during the summer of 1905 spent in Collioure with André Derain. In 1906, he bought his first African mask and introduced Picasso to this art. That same year, he visits Algeria where the experience of the desert overwhelms him and gives him "une envie de peindre à tout déchirer". ("an irrepressible urge to paint") 4.

Driven by both his color inventions and recent inspiration, he embarked upon an intense creative period with the commission of two decorative panels for the Russian collector Chtchoukine - La Danse and La Musique - around 1909-1910. The masterful series of symphonic interiors, notably L'Intérieur aux aubergines of 1911, was the high point of this decade during which he also discovered Muslim art and Spain. Quick to continue his openness to the world, the sojourns in Morocco in 1912 and 1913 cemented his irresistible attraction for the East.

In the course of his travels, Matisse built up a collection of objects, furniture and fabrics that he included in his works: "The object is an actor: a good actor can act in ten different plays, an object can play a different role, in ten different paintings.."" 5 his diversity of sources, enriched over time by his travels, nourished his artistic reflection and the iconography of his works. In approaching the notions of decoration, Matisse moved away from exactitude – which according to him was not the truth - and sought the synthesis of form in the essence of its emotions. In 1916, Matisse produced two major large-scale works: Les Marocains and Femmes à la Rivière and spent the war years living between Issy-Les-Moulineaux and Paris.

 

Henri Matisse at work, 1947, by Ina Bandy
© Picture: Henri Matisse Archives. (c) D.R.

The 20’s

The results of his explorations were dizzying, pushing him to depart for Nice at the end of October 1917, where he settled definitively at the beginning of the 1920s. In leaving his studio of Issy-les-Moulineaux for Nice he was able to create a universe dedicated to what became his obsession for ten years: the Odalisques, where the models lent themselves to his game of accessorization. Matisse recalled the flamboyant fabrics from his native region to create interiors with an abundance of materials and patterns. Intoxicated by the infinite variations of the subject, he multiplied these scenes of interiors; painting, drawing and sculpting young women naked or dressing them with clothes brought back from Morocco. In 1920, he created the sets and costumes for Diaghilev’s ballet Le Chant du rossignol, his first decorative experience outside the flat surface of painting.

 

Henri Matisse in Beauvezer, 1935
© Picture: Henri Matisse Archives. (c) D.R.

The 30’s

In 1930, ever more demanding of himself and eager to renew his art once again, he left for Tahiti to discover another place and another light. At first, it was not the destination itself that moved him, but the crossing of the Atlantic Ocean by boat from Le Havre to New York, as well as the crossing of the United States by car and train, from East to West in order to reach San Francisco and embark from there for Tahiti. 6 CThis journey radically transformed his perception of space and made him aware of a completely different scale, of the possibility of another vision. "Vast, so vast, if I were thirty years old, this is where I would come to work." 7 He was completely fascinated by the city of New York, as a confirmation of his new linear explorations undertaken shortly before his departure. "If I wasn't in the habit of seeing my decisions through, I wouldn't go any farther than New York, that is how much I find it to be a new world: it is as big and majestic as the sea - and on top of that one feels humanity." 8

After the eight-day boat trip, Matisse discovered Tahiti, gathering here the memories and sensations that would reappear clearly in his art about ten years later. There he swam in the lagoons and discovered the fauna and flora, enthralled by the colors and shapes that nature offered within his reach. On his return, during the 1930s, he alternated between decorative commissions and book design. The composition La Danse for Dr. Barnes in Merion (USA) and the illustration of Mallarmé's Poésies testify to his daring treatment of space and his propensity to move towards an ever-greater graphic and formal simplicity. After the delivery of the panels of La Danse to Barnes, his meeting Lydia Delectorskaya in 1934 allowed Matisse to reconnect with easel painting. From 1935, it was Lydia who embodied “la femme” in all her splendor, transforming herself for Matisse’s every inspiration, and she remained his preferred model until 1939. Major works were created (Le Rêve, Le Nu rose). His immediate surroundings served to support his imagination and the studio became the focus of his attention. Matisse was able to take a universal look at the world by showing the immediacy of his daily life.

 

Panels of the ceramic "La Gerbe", at Robert Rosolen's home, Villa Terron, Nice.
© Picture: Henri Matisse Archives. (c) D.R.

Early 40’s

In January 1941, Matisse underwent a serious operation in Lyon. The same year, in May, he returned to Nice and devoted himself mainly to drawing. Upheld by his unfailing optimism, he considered that he had been given a new lease on life. 9 He experimented with new techniques and committed to new book illustration projects. He produced many portraits where the extreme simplicity of the lines suggests both the outline and the modeling: " line is enough to evoke a face, there is no need to impose eyes or a mouth on people.... we must give the spectator free rein for his own reverie." 10

In 1943, he was persuaded by Tériade to create the book Jazz. Thanks to Jazz, Matisse gave true autonomy to the technique of gouache and cut paper. Although Matisse was somewhat disappointed by the printed result, he had the youthful feeling of having achieved a joyous balance between line, color and volume: "Cutting into raw color reminds me of the direct carving of the sculptor. This book was designed in this spirit. » 11 A sensation that was all the more enjoyable because Matisse had combined techniques and different means of expression - drawing, painting and sculpture - throughout his life, regularly exhibiting his sculpture alongside his drawings and paintings and representing his own sculpted works in his paintings. 12

Late 40’s

He also alternated scale, going from a sheet of paper to the monumental which he accomplishes in 1946 with the panels Océanie Le Ciel – Océanie La mer created on the walls of his Parisian apartment and based on his memories of Tahiti: "The things we consciously acquire allow us to express ourselves unconsciously with a certain richness. On the other hand, the unconscious enrichment of the artist is made of everything he sees and which he translates pictorially without thinking about it. An acacia tree from Vesubia, its movement, its slender grace, might have led me to conceive the body of a woman who dances". 13 This desire to create another space led him in the years 1946 to 1951 to the project for the Chapelle de Vence, where he was at once architect, artist and designer. The more Matisse felt trapped in his body weakened by age, the more he found the means to free himself from it through imagination. His immense wall compositions of paper cut-outs of the last few years testify to this capacity for renewal that he had cultivated throughout his life.

Until his death in 1954, his qualities of audacity, optimism and high standards led him to always think like a man of his time, open to the world and looking towards the future: "This technique of paper cut-outs literally carries me to a very great passion for painting, because by renewing myself entirely, I believe I have found there one of the main points of aspiration and artistic obsession of our time. By creating these cut and colored papers, it seems to me that I am happily going to meet the future. Never, I believe, have I had as much equilibrium as when I made these cut out papers. But I know that it is much later that we will realize how much of what I do today was in step with the future." 14


1 Conversation with Pierre Courthion, 1941, Archives Henri Matisse, Issy-les-Moulineaux, cited in Anne Théry, Henri Matisse, une biographie critique, Cat.exp. Matisse comme un roman, edited by Aurélie Verdier, Mnam, 2020, page 270.
2 Henri Matisse, interview with Jacques Guenne, L'art Vivant, n°18, September 15, 1925, in Ecrits et propos sur l'art, Dominique Fourcade, Paris, Hermann, 1972, page 81 (EPA).
3 EPA, op. cit. page 259
4 Letter to Henri Manguin, undated (June 1906), cited in Rémi Labrusse, "Matisse, Byzantium et la notion d'Orient", doctoral thesis, Paris, Université Paris 1, 1996, page 428; cited in Anne Théry, op. cit. page 278
5 EPA, op. cit. page 247
6 For a precise study of this journey see Jack Flam, Histoire et métamorphoses d'un projet, in cat. exp. Around a masterpiece by Matisse, the three versions of the Barnes dance, 1993-1994. Musée d'Art Moderne de la Ville de Paris.
7 Letter of 10 March 1930 quoted by Pierre Schneider, Matisse, Paris, Flammarion, 1994, page 607.
8 Pierre Schneider, op. cit. page 606.
9 EPA, op. cit. Page 277 : Henri Matisse wrote to Marquet in 1942: "it seems to me that he is in a second life".
10 Henri Matisse's words to Paule Martin about the panels of the Chapel of Vence, reported in "Il moi maestro Henri Matisse", La Biennale di Venezia, n°26, December 1955. EPA, op.cit. p.274.
11 EPA, page 237
12 See Ellen McBreen's article on sculpture in Tout Matisse, edited by Claudine Grammont, published by Robert Laffont, Bouquins collection, 2018.
13 EPA page 126
14 EPA page 251

« L'optimisme de Matisse, c'est le cadeau qu'il fait à notre monde malade,
l'exemple à ceux-là donné qui se complaisent dans le tourment. »

Louis Aragon

 

Dès sa jeunesse, Henri Matisse fait preuve d'audace et de persévérance. Né au Cateau-Cambrésis dans le Nord en Décembre 1869, destiné à devenir clerc de notaire, c'est au cours d'une longue convalescence qu'il commence à peindre et qu'il découvre sa passion : « (...) Pour moi c'était le Paradis trouvé dans lequel j'étais tout à fait libre, seul, tranquille, confiant tandis que j'étais toujours un peu anxieux, ennuyé et inquiet dans les différentes choses qu'on me faisait faire » 1.

Malgré l'objection de son père, Henri Matisse part à Paris pour s'inscrire à l'Académie Julian et dans l'espoir d'intégrer l'école des beaux-arts. Son échec au concours d'entrée ne le fera pas renoncer et l'incitera à trouver d'autres chemins de traverse, vers sa destinée, celle d'être l'un des artistes les plus importants du 20ème siècle. Admis officieusement dans l'atelier de Gustave Moreau, il s'inscrit également aux cours du soir des Arts Déco où il fréquente Albert Marquet avec lequel il capturera les scènes urbaines de la capitale, les fiacres et les passants. Le dessin lui a permis d'expérimenter et de s'émanciper de ses pairs, à l'image de ce que Matisse sera toute sa vie durant, un homme pugnace et optimiste, faisant fi des échecs et des aléas. Ses débuts témoignent d'une capacité iconoclaste à casser les codes d'une formation somme toutes assez traditionnelle, ce que Gustave Moreau décèlera en lui affirmant : « Vous allez simplifier la peinture » 2.

Cette quête de simplification, tant esthétique que philosophique, est avant tout une recherche d'universalisme auquel il accèdera à la fin de sa vie avec la Chapelle de Vence : « Cette chapelle est pour moi l'aboutissement de toute une vie de travail pour lequel j'ai été choisi par le destin sur la fin de ma route, que je continue selon mes recherches, la chapelle me donnant l'occasion de les fixer en les réunissant. »3.

 

Henri Matisse à Beauvezer, 1935
© Photo : Archives Henri Matisse. (c) D.R.

Début 1900

En 1898, deux voyages seront fondamentaux pour la suite de son cheminement artistique : Londres où il se délecte des œuvres de William Turner puis Toulouse et la Corse où il découvre la lumière du Sud. Après un bref retour dans le Nord, c'est au début du siècle suivant que son art va connaître un véritable tournant. Sa pratique de l'aquarelle sur le motif et sa rencontre avec Paul Signac en 1904 lui permettront de s'affranchir de l'usage traditionnel de la couleur pour aboutir à l'invention du Fauvisme lors de l'été 1905 passé à Collioure avec André Derain. En 1906, il achète son premier masque africain et fait découvrir cet art à Picasso. La même année, il se rend en Algérie où l'expérience du désert le bouleverse et lui donne « une envie de peindre à tout déchirer »4.

Ainsi, tout à la fois porté par ses inventions colorées et ses récentes inspirations, il s'engage dans une intense période créatrice avec la commande des deux panneaux décoratifs pour le collectionneur russe Chtchoukine, La Danse et La Musique vers 1909-1910. La magistrale série des intérieurs symphoniques, notamment L'Intérieur aux aubergines de 1911, sera l'apogée de cette décennie au cours de laquelle il découvrira également l'art musulman et l'Espagne. Prompt à poursuivre son ouverture au monde, les séjours au Maroc en 1912 et 1913 parachèvent son irrésistible attrait pour l'Orient.

Au fur et à mesure de ses voyages, Matisse se constitue une collection d'objets, meubles et tissus qu'il intégrera dans ses œuvres : « L'objet est un acteur : un bon acteur peut jouer dans dix pièces différentes, un objet peut jouer dans dix tableaux différents, un rôle différent5 Ce métissage des sources, enrichi au fil des voyages, nourrit sa réflexion plastique et l'iconographie de ses œuvres. Abordant les notions de décoratif, Matisse s'éloigne de toute exactitude - qui n'est pas la vérité assène-t-il - et cherche la synthèse de la forme au plus juste de son émotion. En 1916, Matisse réalise deux œuvres majeures de très grandes dimensions : Les Marocains et Femmes à la Rivière et passera les années de guerre entre Issy-Les-Moulineaux et Paris.

 

Henri Matisse à l'œuvre, 1947, par Ina Bandy
© Photo : Archives Henri Matisse. (c) D.R.

Les années 20

Les résultats de ses recherches lui donnent le vertige et le poussent à se rendre à Nice fin Octobre 1917 pour s'y installer définitivement au début des années 1920. En quittant l'atelier d'Issy-les-Moulineaux, il s'invente à Nice un univers dédié à ce qui deviendra son obsession pendant une dizaine d'années : les Odalisques où les modèles se prêtent au jeu de l'accessoirisation. De sa région natale, Matisse se souvient des tissus flamboyants pour créer des intérieurs avec une abondance de matières et de motifs. Grisé par les variations infinies de son sujet, il va multiplier les scènes d'intérieur, peignant, dessinant, sculptant des jeunes femmes nues ou qu'il habille de vêtements rapportés du Maroc. En 1920, il réalise pour Diaghilev les décors et les costumes du ballet Le Chant du rossignol, première expérience décorative hors de la surface plane du tableau.

 

Henri Matisse à Beauvezer, 1935
© Photo : Archives Henri Matisse. (c) D.R.

Les années 30

À la fin des années 1920, toujours plus exigeant envers lui-même et désirant une nouvelle fois se renouveler, il part pour Tahiti en 1930, à la découverte d'un autre espace et d'une autre lumière. Dans un premier temps, ce n'est pas la destination en elle-même qui le bouleverse mais la traversée de l'Atlantique en bateau du Havre à New York puis celle des États-Unis en voiture et en train, d'Est en Ouest, pour rejoindre San Francisco et y embarquer vers Tahiti. 6 Ce périple métamorphose radicalement sa perception de l'espace et lui fait prendre conscience d'une autre échelle, de la possibilité d'une autre vision. « Immense, immense, si j'avais trente ans, c'est ici que je viendrais travailler. » 7 La ville de New York le fascine totalement, comme une confirmation de ses nouvelles recherches linéaires entreprises peu avant son départ. « Si je n'avais pas l'habitude de suivre mes décisions jusqu'au bout, je n'irais pas plus loin que New York, tellement je trouve qu'ici c'est un nouveau monde : c'est grand et majestueux comme la mer – et en plus on sent l'effort humain. » 8

Après un voyage de huit jours en bateau, Matisse découvre Tahiti, engrangeant des souvenirs et des sensations qui ressurgiront concrètement dans son art une dizaine d'années plus tard. Il y nage dans les lagons et découvre la faune et la flore, émerveillé par les couleurs et les formes que la nature offre à portée de main. A son retour, au cours des années 1930, il va alterner commandes décoratives et conception de livres. La composition La Danse pour le docteur Barnes à Merion (Etats-Unis) et l'illustration des Poésies de Mallarmé témoigneront de son traitement audacieux de l'espace et de sa propension à aller vers toujours plus de simplicité graphique et formelle. Après la livraison de la commande des panneaux de La Danse de Barnes, sa rencontre en 1934 avec Lydia Delectorskaya permet à Matisse de renouer avec la peinture de chevalet. Dès 1935, Lydia incarne la femme dans toute sa splendeur et se transforme au gré de l'inspiration de Matisse qui en fait son modèle privilégié jusqu'en 1939. Des œuvres majeures voient le jour (Le Rêve, Le Nu rose). Son environnement proche est le support de son imagination, l'atelier devient l'objet de toutes ses attentions. Matisse porte un regard universel sur le monde en donnant à voir l'immédiateté de son quotidien.

 

Panneaux de la céramique « La Gerbe », chez Robert Rosolen, Villa Terron, Nice.
© Photo : Archives Henri Matisse. (c) D.R.

Début des années 40

En janvier 1941, Matisse subit une grave opération à Lyon. Il revient à Nice en mai de la même année et se consacre principalement au dessin. Porté par son indéfectible optimisme, il considère être entré dans sa seconde vie. 9 Il expérimente de nouvelles techniques et s'engage dans de nouveaux projets d'illustration de livres. Il réalise de nombreux portraits où l'extrême simplicité des lignes suggère à la fois le contour et le modelé : « Il suffit d'un signe pour évoquer un visage, il n'est nul besoin d'imposer aux gens des yeux, une bouche... Il faut laisser le champ libre à la rêverie du spectateur. » 10

En 1943, il se laisse convaincre par Tériade pour réaliser le livre Jazz. Grâce à Jazz, Matisse confère à la technique des papiers gouachés et découpés une réelle autonomie. Si Matisse est quelque peu déçu par le résultat imprimé, il a le sentiment juvénile d'être parvenu à un équilibre jouissif entre la ligne, la couleur et le volume : « Découper à vif dans la couleur me rappelle la taille directe du sculpteur. Ce livre a été conçu dans cet esprit. » 11 Sensation d'autant plus jouissive que Matisse a combiné toute sa vie durant les techniques et différents moyens d'expression - le dessin, la peinture et la sculpture - exposant régulièrement sa sculpture avec ses dessins et ses toiles et représentant ses propres œuvres sculptées dans ses tableaux. 12

Fin des années 40

Il alterne également les rapports d'échelle, de l'espace de la feuille au monumental auquel il accède en 1946 avec les panneaux Océanie Le Ciel – Océanie La mer réalisés sur les murs de son appartement parisien d'après ses souvenirs de Tahiti : « Les choses qu'on acquiert consciemment nous permettent de nous exprimer inconsciemment avec une certaine richesse. D'autre part, l'enrichissement inconscient de l'artiste est fait de tout ce qu'il voit et qu'il traduit picturalement sans y penser. Un acacia de Vésubie, son mouvement, sa grâce svelte, m'a peut-être amené à concevoir le corps d'une femme qui danse ». 13 Cette volonté de créer un autre espace l'amènera de 1946 à 1951 au projet de la Chapelle de Vence où il se fait tout à la fois architecte, artiste et designer. Plus Matisse se sent prisonnier de son corps affaibli avec l'âge, plus il trouve les moyens de s'en libérer par l'imagination. Ses immenses compositions murales de papiers découpés des dernières années témoignent de cette capacité de renouvellement qu'il cultivera toute sa vie.

Jusqu'à sa mort en 1954, il fera preuve d'audace, d'optimisme et d'exigence, autant de qualités qui l'amèneront à toujours penser en homme de son temps, ouvert au monde et tourné vers le futur : « Cette technique des papiers découpés me porte littéralement à une très haute passion de peindre, car en me renouvelant entièrement, je crois avoir trouvé là un des points principaux d'aspiration et de fixation plastiques de notre époque. En créant ces papiers découpés et colorés, il me semble que je vais avec bonheur au-devant de ce qui s'annonce. Jamais, je crois, je n'ai eu autant d'équilibre qu'en réalisant ces papiers découpés. Mais je sais que c'est bien plus tard qu'on se rendra compte combien ce que je fais aujourd'hui était en accord avec le futur. » 14


1 Conversation avec Pierre Courthion, 1941, Archives Henri Matisse, Issy-les-Moulineaux, cité in Anne Théry, Henri Matisse, une biographie critique, Cat.exp. Matisse comme un roman, sous la direction d'Aurélie Verdier, Mnam, 2020, page 270.
2 Henri Matisse, entretien avec Jacques Guenne, L'art Vivant, n°18, 15 septembre 1925, in Ecrits et propos sur l'art, Dominique Fourcade, Paris, Hermann, 1972, page 81 (EPA).
3 EPA, op. cit. page 259
4 Lettre à Henri Manguin, non datée, citée dans Rémi Labrusse, « Matisse, Byzance et la notion d'Orient », thèse de doctorat, Paris, Université Paris 1, 1996, page 428 ; citée in Anne Théry, op. cit. page 278
5 EPA, op. cit. page 247
6 Pour une étude précise de ce voyage cf. Jack Flam, Histoire et métamorphoses d'un projet, in cat. exp. Autour d'un chef d'œuvre de Matisse, les trois versions de la danse Barnes, 1993-1994. Musée d'Art Moderne de la Ville de Paris.
7 Lettre du 10 mars 1930 cité par Pierre Schneider, Matisse, Paris, Flammarion, 1994, page 607.
8 Pierre Schneider, op. cit. page 606.
9 EPA, op. cit. Page 277 : Henri Matisse écrit à Marquet en 1942 : « il me semble être dans une seconde vie ».
10 Propos d'Henri Matisse à Paule Martin à propos des panneaux de la Chapelle de Vence, rapportés dans « il moi maestro Henri Matisse », La Biennale di Venezia, n°26, décembre 1955. EPA, op.cit. p.274
11 EPA, page 237
12 Cf. article d'Ellen McBreen sur la sculpture in Tout Matisse, sous la direction de Claudine Grammont, éditions Robert Laffont, collection Bouquins, 2018
13 EPA page 126
14 EPA page 251